escudo
escudo colombia
Unidad de Medios de Comunicación - Unimedios
UN Periódico
inicio
sedes
correo
pd
Ciencia & Tecnología
La explotación de oro necesita nuevas tecnologías para alcanzar mayor eficiencia y sostenibilidad ambiental. foto: Daniel Gutiérrez/Unimedios

La explotación de oro necesita nuevas tecnologías para alcanzar mayor eficiencia y sostenibilidad ambiental. foto: Daniel Gutiérrez/Unimedios

Nuevo método detecta depósitos de oro y plata

Mar. 12 de 2016

Por: Daniel Gutiérrez, Unimedios Medellín

Dispendiosa e imprecisa, así es la inspección de las zonas para detectar el potencial aurífero o argentífero. Ante la falta de tecnología que facilite la búsqueda, se ha diseñado un procedimiento que, con muestras minerales y en laboratorio, en apenas cuatro días determina la existencia de un depósito minero.

Aunque en 2015 la producción de oro llegó a 1.903.386 millones de onzas troy, equivalente a un aumento del 3.84 % con respecto al 2014 (1.833.066), las estadísticas podrían ser más favorables para el sector minero, sino fuera porque en Colombia se pierde más oro del que se cree.

Por ejemplo, a través de un nuevo procedimiento para la determinación de metales preciosos (oro y plata) en muestras minerales, patentado por la Superintendencia de Industria y Comercio, investigadores del Instituto de Minerales (Cimex) de la Facultad de Minas, de la Universidad Nacional de Colombia (UN) Sede Medellín, determinaron la pérdida de un 50 % de este tipo de metales, debido a la práctica de métodos obsoletos en los relaves (desechos de procesos mineros).

Pero eso no es todo, a pesar de ser una actividad que genera ingresos al país, la explotación de este recurso no cuenta con tecnología de punta que permita alcanzar mayor eficiencia y sostenibilidad ambiental. Además, se promueve poco la innovación dentro de la cadena de producción del oro.

Esta situación se presenta también al explorar el potencial aurífero de un depósito en la evaluación de sus reservas. Para este ejercicio, tradicionalmente se configura un esquema en el que se relacionan los modelos geológicos y la experticia de los geólogos e ingenieros de minas, con la evidencia de trabajos previos, por ejemplo en un paleocauce (antiguo cauce de un río) o explotaciones de vetas acuíferas.

De esta manera, “se mapea el terreno y establecen las posibles zonas para hacer cateos (pruebas) directos a través de perforaciones. Todo esto se realiza sin tener la certeza de que el resultado sea positivo”, señala el profesor Moisés Oswaldo Bustamante, investigador del Cimex.

Por tanto, con el objetivo de optimizar este proceso dispendioso, los investigadores del Cimex, Ana Cecilia Gaviria Cartagena (q.e.p.d.), Óscar Jaime Restrepo Baena y Moisés Oswaldo Bustamante Rúa, diseñaron un procedimiento innovador para la determinación de metales preciosos en muestras minerales.

Innovación al servicio de la industria

El profesor Bustamente explica que cuando la muestra llega al laboratorio, esta se prepara a través de un protocolo estandarizado. Posteriormente, gracias a una estrategia de separación física o gravitacional aíslan el oro nativo. Después, a través de un proceso pirometalúrgico (alta temperatura para fundir la muestra), separan el oro y la plata. Por último, realizan un procedimiento hidrometalúrgico, ideal para extraer, purificar y recuperar metales preciosos”.

Como la corteza terrestre es cambiante, el oro o la plata no siempre están acompañados por los mismos minerales. Por eso y sin tener en cuenta las recetas clásicas de los laboratorios, que manipulan de la misma manera las muestras, los investigadores utilizan diferentes tipos de preparaciones dependiendo de la mena (mineral del que se extrae un elemento, generalmente metales).

En otras palabras, amplía el experto, si la muestra llega con sulfuros se prepara de una manera o si tiene grafito se prepara de otra. Por eso, “el protocolo diseñado prevé el tratamiento selectivo de acuerdo a los minerales que acompañan a las menas, pues se trata de evitar distorsiones en la cuantificación”, subraya el profesor.

Así, la metodología del Cimex permite una reducción del 70 % en la fuerza del trabajo y del tiempo en el análisis (de 15 días se pasa a cuatro). Además, los errores estadísticos no superan el 3 % en la mayoría de los casos, y disminuyen los errores en la valoración de los tenores o las leyes (medida que describe el grado de concentración de minerales preciosos) en los minerales auríferos y argentíferos.

Respecto al procedimiento patentado, Doria María Naranjo, ingeniera química de la empresa Distribuidora de Químicos Industriales, afirma que en la región no existe un laboratorio que brinde una valoración tan real, cuantitativamente, del oro en una mina. “En algunos se entrega un porcentaje de oro asociado y no de oro libre, y esa es una de las metodologías que ofrece el Cimex”.

Efecto pepita

El oro tiene dos procedencias de acuerdo a los yacimientos, unos son de depósitos aluviales, cuando un material ha sido transportado por ríos o flujos de agua superficial; el otro procede de minerales cristalizados en macizos rocosos, que no han sufrido alteraciones ni metamorfismos, y por tanto se encuentra en filones o en vetas.

Para la determinación de ese metal, según la procedencia y la génesis de los depósitos, es posible encontrar oro libre o nativo y otro tipo de menas acuíferas, asociado a sulfuros.

El oro nativo, que se encuentra principalmente en los aluviones, tiende a generar errores en la cuantificación de este metal, conocido como efecto pepita. Para intentar superar este escollo, tradicionalmente se incrementa el número de muestras, lo que resulta más costoso, pues se requiere de una estrategia logística y el uso de reactivos y energía.

Para el profesor Bustamante, esta nueva tecnología permitirá no solo precisar las zonas donde existen depósitos de oro y plata, gracias a los óptimos resultados que esta ofrece, a través de la medición del efecto pepita en los relaves, también se espera que las compañías legales realicen mayores esfuerzos por extraer el oro que se pierde. De esta manera, quizá, podría evitarse la concesión de nuevas licencias mineras.



Edición:

Comentarios

No hay comentarios

Número Actual

Ediciones Anteriores.






Universidad Nacional de Colombia
Carrera 45 No 26-85 - Edificio Uriel Gutiérrez
Bogotá D.C. - Colombia
PBX: 3165000 ext. 18108 
agenciadenoticias@unal.edu.co
Aviso Legal