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Juliana Rotich, especialista en tecnologías de la información, expuso el proyecto Ushahidi el pasado mes de noviembre, durante el Foro Comunicación de la Ciencia. Víctor Manuel Holguín/Unimedios

Juliana Rotich, especialista en tecnologías de la información, expuso el proyecto Ushahidi el pasado mes de noviembre, durante el Foro Comunicación de la Ciencia. Víctor Manuel Holguín/Unimedios

Ushahidi, sucesos en tiempo real


Por: Luis Miguel Palacio, Unimedios

Desde cualquier rincón del planeta, usted puede ser testigo activo de los sucesos que le afectan y hacer que su voz, junto a la de otras personas, sea una herramienta de información a favor de la vida. Todo ello gracias a una página web creada en África, donde los mensajes de ciudadanos son transformados en un mapa de información, por ejemplo, de lo ocurrido en una tragedia en tiempo real.

Los primeros días del 2008, Nairobi, la capital de Kenia, se había convertido en un infierno en el que pocos querían estar. La crisis estalló luego de la controvertida reelección presidencial de Mwai Kibaki, tras los comicios del 27 de diciembre del 2007 que desembocaron en manifestaciones de los partidarios del líder opositor Raila Odinga y posteriormente en un festín donde los machetes, el fuego y las balas cobraron la vida de más de 300 personas solo en los primeros cinco días de violencia.

Esos disturbios en África oriental fueron el soplo de vida para que cuatro jóvenes crearan Ushahidi, que en lengua swahili (hablada en Kenia y Tanzania) significa “testigo” o “testimonio”. Esta plataforma de Internet, fundada por Juliana Rotich, David Kobia, Erick Hersman y Ory Okolloh, recibe, recolecta, discrimina y permite la visualización de información de una crisis, tragedia o cualquier otro suceso, convirtiendo los datos en un mapa interactivo que puede ser visto online.

“En Kisumu, al oeste de Kenia, un miembro de la Policía acaba de disparar a dos civiles desarmados”, se lee en un reporte enviado a la página el miércoles 16 de enero del 2008 a las 12 del día, a propósito de la violencia poselectoral. El primer uso de esta aplicación tuvo más de 45 mil usuarios.

Mapas de información online
De esta forma, cualquier ciudadano puede enviar información ya sea llenando un formato en la Web, a través de correo electrónico o por mensajes de texto desde un celular (vale la pena resaltar que en África los usuarios de Internet móvil han crecido en los últimos años en un 500%).

Estos reportes de ciudadanos son recibidos por el personal de Ushahidi, que lee la información para verificarla y una vez es aprobada se muestra en un mapa, ya sea de un país, región o ciudad, en forma de puntos rojos.

“Así que, por ejemplo, en el plano de Kenia expuesto en nuestra página durante la crisis mencionada, se veían muchos puntos rojos. Cada uno representaba un testimonio, pues al hacer clic sobre algún punto particular, se desplegaba una historia que era mostrada en el mapa desde el lugar específico que había sido enviada. Junto a las otras observaciones, ofrecía una idea general de lo que realmente pasaba en el país”, le dijo a UN Periódico Juliana Rotich, directora del programa y experta en tecnologías de la información, durante el Foro Comunicación de la Ciencia organizado por la Universidad Nacional.

Pero, ¿qué garantías tienen los usuarios de que los mapas contienen información confiable?

De acuerdo con los protocolos de la página, quienes reciben la información tienen la obligación de compararla con datos recibidos anteriormente y contrastarla con la emitida en los medios de comunicación. En caso de ser necesario, deben contactar a las personas que la han envido para profundizar en su reporte.

Esta retroalimentación fue puesta a prueba principalmente en Haití, durante el terremoto del 12 de enero pasado, que dejó más de 150.000 muertos.

En esta oportunidad fueron reportados innumerables mensajes como “Nos estamos quedando sin agua” y “Llevamos varios días sin alimento”. Ello le permitió al equipo de Ushahidi preguntarles a las víctimas su ubicación y necesidad principal, promover donaciones de 10 dólares, conformar un equipo de voluntarios encabezados por Rob Baker para brindar ayuda directa en el lugar de la tragedia, y realizar un informe para presentarlo a la Cruz Roja. Así, este organismo brindó asistencia a muchas de las personas o grupos que utilizaron el portal.

La página también tuvo un impacto similar durante los russian fires o incendios forestales de Rusia, en los cuales las personas ofrecían abiertamente sus servicios para ayudar a las víctimas de la ola de calor y fuego que comenzó en julio de este año, dejando pérdidas estimadas en 15 mil millones de dólares.

“Pero esta plataforma global no solo es para eventos trágicos, sino también para situaciones de diversa índole. Por ejemplo, actualmente se monitorea la cantidad de medicina en países de África del este”, mencionó Rotich a propósito del evento llamado Pill Check Week, en el que un representante del sector de la salud se dirige a diferentes hospitales para monitorear y mapear la existencia de medicamentos esenciales para cada zona.

De igual manera, en Louisiana (EE. UU), los proteccionistas de LA Bucket Brigade (brigada del balde) reúnen desde el pasado 22 de abril testimonios de afectados por el derrame de crudo de la compañía British Petroleum en el Golfo de México. Miden el impacto del desastre, esta vez desde la experiencia de pescadores y miembros de diferentes comunidades.

Cómo usar Ushahidi
Este programa puede ser utilizado por expertos y usuarios cotidianos de la red. Se debe ingresar a www.crowdmap.com, crear una subpágina y especificar el tipo de información que le gustaría mapear haciendo claridad sobre los canales en los que se recibirá información, mensajes, correo electrónico, etc.

Por su parte, los expertos en plataformas de Internet pueden crear su propia página e instalar el software de Ushahidi dentro de la misma. También está la opción de contactar a los fundadores del sitio para personalizar una recolección de información específica.

En todos los casos, “lo más importante es la divulgación en diferentes medios de comunicación del mapeo deseado para que la gente se una a la iniciativa y envíe su reporte”, indica Rotich, quien confiesa que nunca sospechó que lo iniciado como una idea de amigos algún día tendría más de 30 colaboradores desde Malawi hasta Brasil, y que contaría con el apoyo oficial de organizaciones como Global Voices Online, Google y Mozilla Foundation, que permiten que la página funcione gratuitamente.

Hasta el momento, la plataforma ha sido utilizada en más de 20 países, consolidándose, al igual que otras páginas similares como tacticaltech.org, en ejemplos de cómo estas alternativas tecnológicas pueden ser aliados del activismo, la observación y la denuncia, para ofrecer a la comunidad global una voz y al mismo tiempo una oportunidad para ser escuchada.



Edición:
UN Periódico Impreso No. 140

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